Complexity, Golden Age, Dark Age

Talk given by Reda Benkirane, Opening Session
UM6P Science Week – Complexity
20 February 2023

Translated into Arabic by Samia Erraji

Classical science postulates that what is “scientific” must be general and generic, regular and linear. The sciences of complexity go further and study what is singular, irregular, unpredictable, all what constitutes the very nature and texture of most real phenomena around us.

As a socio-anthropologist, I have been working on complexity for the past 25 years, starting with a two-year survey of the field, during which I interviewed over 50 outstanding scientists. I then spent the next 20 years researching Complexity and Emergence culminating in man and in society. 

I would like to draw your attention today to the importance of apprehending the complexity, emergence, and self-organization manifested in what is called the humanities. Let us consider, for instance, the notions of randomness and destiny. Who would have imagined, 25 years ago, that after meeting Edgar Morin and Luc Steels, or conversing with Gregory Chaitin, Stuart Kauffman and Ivar Ekeland, I would meet them, here and now, altogether, with other major scientists and thinkers of complexity? And who could have thought that such a gathering would take the form of a Summit on Complexity held in my native country? Who could have predicted a couple decades ago that Benguerir would become the “sci-tech and thinking plain” (la plaine qui pense) of Morocco and, indeed, the whole Continent? In this contingent history, blending individual trajectories and global issues, what is the part of chance? what is the part of destiny?

During this week, there will certainly be discussions on the role of randomness in Mathematics, Physics and Biology. It is instructive to see how random, fertile “situations” sometimes become possibilities of realities that occasionally converge towards a destiny and a destination. Scientists need to take destiny and destination very seriously. This is the case of The Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC), the United Nations body assessing the science related to climate change and its impact on the biosphere and on humanity. I would like to share a definition of destiny – that today can be mathematized, a definition proposed almost a century ago by the Indian philosopher, Muhammad Iqbal – probably the most knowledgeable non-Western philosopher of his time when it comes to science. Iqbal claims that:

Destiny is time regarded as prior to the disclosure of its possibilities.
La destinée, c’est le temps considéré comme antérieur à la manifestation de ses possibilités

إنّ القدر هو الزّمان الذي يُعتبر سابقا لتجلّي احتمالاته

We are living a Golden Age of Complexity.  Science, Culture, Society, Economy, Politics, every field of our multifaceted reality is now driven by an unprecedented pace of change. Complexity is increasingly at work at the different levels of our physical world but also in our individual psyche and collective consciousness. At the same time, we are living a Dark Age of Complexity, with an increasing risk of seeing the Digital Transformation and Artificial Intelligence contribute to generate a knowledge peak with the probability that the next generations of citizens might know much less than what we know, completely controlled and manipulated like cognitive cattle (bétail cognitif). In addition, our way of life, how we are exploiting nature and its resources are making the planet the worst of possible worlds. We therefore have to confront this highly uncertain state of existence, with both new and promising possibilities and the almost inevitable approach of a final hour due to our selfish, supremacist, violent and consumerist urges.

Complexity is in fact a universal declaration of inter-dependence, for better or for worse. We must understand that what affects the environment, the living beings on the other side of the planet, may have tragic consequences for us as well. It is the famous ‘butterfly effect’, only overamplified and generalized. We are all in the same boat, so – if there is still time – let us divert it from a Titanic route and fate.

Complexity theory contributes to making science a more realistic and modest quest. It highlights the limits of science. We are now facing geophysical limits due to an anthropic saturation of space and time. In these times of cascading crisis and civilizational hiatus (September 11 in 2001, financial collapse in 2008, Fukushima nuclear disaster in 2011, social uprisings and movements all over the world during the 2010s, the Covid 19 pandemic), complexity is somehow taking revenge on us.

We are not here together for a whole week by mere chance. We have converged here because we have work to do together, we have to consider a problem of lack of resources, space and time, after having commoditized almost everything on Earth. We’re confronted with the hard problem of what I call a restrictive geometry: how – when we are short on time and space – can we ‘pave the plane’, by doing better with less, by doing much better with much less? This indeed is the most complex issue at stake.

Muhammad Iqbal approached the notion of complexity in a very subtle manner, linking it to the spiritual connection to nature and its continuous creation and evolution – connection that we all lost, due to our collective and quasi-religious belief in market fundamentalism and infinite consumerism. Iqbal claims that:

 An act is temporal or profane if it is done in a spirit of detachment from the infinite complexity of life behind it; it is spiritual if it is inspired by that complexity.

Un acte est temporel ou profane s’il est effectué dans un esprit détaché de l’infinie complexité de vie qui lui est sous-jacente :
il est spirituel s’il est inspiré de cette complexité.

يكون الفعل محايثا أو مُدنّسا إذا ما اندرج ضمن نزعة مُنقطعة عن التّعقيد اللانهائيّ للوجود وللحياة الكامِنِ فيها،
 ويكون روحيّا إذا ما كانَ مُستَلهما من هذا التّعقيد

We’re not here by chance, we need to anticipate the destiny of humanity, before the disclosure of its possibilities – before its most probable, fatal bifurcations as well as its promising ones. Complexity is two-sided, and expresses the emergence and its possibilist properties, chemical, physical biological and cultural properties that transform some potentialities into realities. Here again, I cannot find better illustration of what emergence is, than the words of the Andalucian poet Antonio Machado who says that:

Walker, there is no path, the path is made by walking. Walking you make the path

Marcheur, il n’y a pas de chemin, le chemin se construit en marchant.
En marchant se construit le chemin

أيها السائر، ليس ثمة طريق، السير يصنع الطريق. سيرًا تشق الطرق

Let us then walk together and make the path during this unique Science Week, and more importantly let us walk our talks, along the edge of chaos.

Reda Benkirane 


يفترض العلم الكلاسيكي أن ما هو “علمي” يجب أن يكون عامًا وشاملا، منتظمًا وخطيًا. تذهب علوم التعقيد أبعد من ذلك وتدرس ما هو فردي، غير منتظم، غير قابل للتنبؤ، كل ما يشكل طبيعة معظم الظواهر حولنا.

كأنثروبولوجي اجتماعي، لقد كنت أعمل في مجال التعقيد لمدة 25 عامًا. بدءًا من عام 1998 بالإضافة لسنتين من العمل الميداني، أجريت خلاله مقابلات مع أكثر من 50 عالمًا متميزًا. ثم قضيت الـ 20 عامًا التالية في البحث واستكشاف التعقيد والظهور الذي يكمن في الإنسان والمجتمع.

أود أن أجذب انتباهكم اليوم إلى أهمية فهم التعقيد والظهور والتنظيم الذاتي المتجلي فيما يُعرف بعلوم الإنسانيات. دعونا نأخذ، على سبيل المثال، مفاهيم العشوائية والمصير. من الذي كان سيتصور، قبل 25 عامًا، أنه بعد لقائي بإدجار موران ولوك ستيلز، أو محادثاتي مع غريغوري تشايتن، ستيوارت كوفمان، وإيفار إيكلاند، سألتقي بهم، هنا والآن، جميعًا، مع علماء وفلاسفة آخرين كبار في مجال التعقيد؟ ومن كان يمكن أن يفكر أن مثل هذا التجمع سيأخذ شكل قمة في التعقيد تُعقد في بلدي الأم؟ ومن كان يستطيع أن يتوقع قبل عقود أن مدينة ابن جرير ستصبح “سهل العلم والتفكير” في المغرب، بل في القارة بأكملها؟ في هذا الحدث التاريخي الذي يمزج بين المسارات الفردية والقضايا العالمية، ما هو دور الصدفة؟ وما هو دور المصير؟

خلال هذا الأسبوع، ستكون هناك بالتأكيد مناقشات حول دور العشوائية في الرياضيات والفيزياء وعلم الأحياء. من المفيد أن نرى كيف يمكن للحالات العشوائية والخصبة أحيانًا أن تصبح إمكانيات حقائق تتقارب أحيانًا نحو مصير ومقصد. يحتاج العلماء إلى اتخاذ المصير والمقصد على محمل الجد. هذا هو الحال مع لجنة الأمم المتحدة الحكومية بشأن تغير المناخ (IPCC)، الهيئة التابعة للأمم المتحدة التي تقيم العلم المتعلق بتغير المناخ وتأثيره على المحيط الحيوي وعلى الإنسانية. أود أن أشارككم بتعريف للمصير – الذي يمكن ترجمته إلى الرياضيات اليوم، وهو تعريف اقترحه منذ ما يقرب من قرن من الزمان الفيلسوف الهندي، محمد إقبال – والذي ربما يعد أكثر الفلاسفة غير الغربيين معرفة بالعلم في وقته. يدعي إقبال أن:

“إن القدر هو الزمان الذي يعتبر سابقا لتجلي احتمالاته “

نحن نعيش عصرًا ذهبيًا للتعقيد. العلم، الثقافة، المجتمع، الاقتصاد، السياسة، كل مجال من واقعنا المتعدد الجوانب يشهد تغييرا بوتيرة غير مسبوقة. التعقيد يسيطر بشكل متزايد على مختلف مستويات عالمنا الفيزيائي، وأيضًا في أنفسنا الفردية ووعينا الجماعي. في الوقت نفسه، نعيش عصرًا مظلمًا للتعقيد، مع زيادة خطر رؤية التحول الرقمي والذكاء الاصطناعي يساهمان في إنشاء ذروة المعرفة مع احتمال أن تعرف الأجيال القادمة من المواطنين أقل بكثير مما نعرفه، وتكون تحت السيطرة والتلاعب كالماشية المعرفية. بالإضافة إلى ذلك، طريقة حياتنا، وكيفية استغلالنا للطبيعة ومواردها تجعل من الكوكب أسوأ العوالم الممكنة. لذا علينا أن نواجه هذا الوضع، مع الاحتمالات الجديدة والاقتراب الشبه لا مفر منه من الساعة النهائية بسبب أنانيتنا وتفوقنا وعنفنا وانغماسنا في التهميش الاستهلاكي.

في الواقع، التعقيد هو إعلان عالمي للتبادل البيني، سواء كان للأفضل أم للأسوأ. يجب أن نفهم أن ما يؤثر على البيئة والكائنات الحية في الجهة الأخرى من الكوكب قد يكون له عواقب مأساوية بالنسبة لنا أيضًا. إنه تأثير الفراشة الشهير، ولكن مكبر ومعمم. نحن جميعًا في نفس القارب، لذا – إذا كان لازال هناك وقت- دعونا نحوله عن مسار ومصير تيتانيك.

تساهم نظرية التعقيد في جعل العلم مسعى أكثر واقعية وتواضع. إنها تسلط الضوء على حدود العلم. نحن الآن نواجه حدودًا جيوفيزيائية بسبب تشبع الإنسان بالمكان والزمان. في هذه الأوقات من الأزمات المتتالية والهوة الحضارية (11 سبتمبر 2001، انهيار مالي في 2008، كارثة فوكوشيما النووية في 2011، انتفاضات وحركات اجتماعية في جميع أنحاء العالم خلال سنوات 2010، وجائحة كوفيد-19)، يبدو أن التعقيد ينتقم منا بطريقة ما.

لسنا هنا معًا لمدة أسبوع كامل عبور صدفة بحتة. لقد اجتمعنا هنا لأن لدينا عمل يجب أن نقوم به معًا، يجب أن ننظر في مشكلة نقص الموارد والمساحة والزمن، بعد أن قمنا بتجميد تقريبًا كل شيء على وجه الأرض. نحن نواجه مشكلة صعبة تتمثل فيما أسميه الهندسة المقيدة: كيف يمكننا – عندما نكون في قلة من الوقت والمكان – “تعبيد الساحة”، من خلال العمل بشكل أفضل باستخدام أقل، من خلال القيام بالكثير باستخدام أقل بكثير؟ هذه فعلا هي القضية الأكثر تعقيدًا.

اقترب محمد إقبال من مفهوم التعقيد بطريقة معقدة للغاية، ربطه بالارتباط الروحي بالطبيعة وخلقها المستمر وتطورها – الارتباط الذي فقدناه جميعًا بسبب اعتقادنا الجماعي وشبه الديني في الرأسمالية السوقية والاستهلاك اللانهائي. يدعي إقبال أن:

“يكون الفعل محايثا أو مدنسا إذا ما اندرج ضمن نزعة منقطعة عن التعقيد اللانهائي للوجود وللحياة الكامن فيها، ويكون روحيا إذا ما كان مستلهما من هذا التعقيد”

يجب أن نتوقع مصير الإنسانية – قبل تشعباتها القاتلة والمحتملة بالإضافة إلى مواصفاتها الواعدة. التعقيد ذو وجهين، ويعبّر عن الظهور وخصائصه الممكنة، الكيميائية والفيزيائية والبيولوجية والثقافية التي تحول بعض الإمكانيات إلى حقائق. هنا مرة أخرى، لا أستطيع أن أجد عبارة تصف “الظهور” أفضل من كلمات الشاعر الأندلسي أنطونيو ماشادو الذي يقول: 

“سيرا تشق الطرق أيها السائر، ليس ثمة طريق، السير يصنع الطريق.”

لنمشي معًا ونصنع الطريق، والأهم من ذلك، دعونا نتابع كلامنا، على حافة الفوضى.

  رضا بنكيران

ترجمة: سامية الراجي

Comments are closed.